Buitenland

Facebook zoekt naar nieuw computertijdperk

Facebook werkt aan een smartwatch, meldt de gereputeerde nieuwsdienst The Information. Dat zou via een mobiele connectie werken, onafhankelijk van een smartphone. Het project is een poging van Zuckerberg om zichzelf te heruitvinden.

De markt van de smartwatches wordt gedomineerd door Apple, het Chinese Huawei en Fitbit, dat werd overgenomen door Google. Facebook, dat in 2019 ook probeerde Fitbit over te nemen, wil volgend jaar met een concurrerend product komen. Dat zou via een mobiele connectie werken, onafhankelijk van een smartphone, en verbindingen toelaten met hardware van fitnessbedrijven als het Amerikaanse Peloton Interactive.

Gebruikers zouden via Facebook-diensten ook berichten kunnen versturen en gezondheids- en fitnessdata krijgen. De prijs van het horloge is nog niet bekend, al zou die volgens de bronnen van The Information dicht bij de kostprijs liggen. De zoveelste smartwatch, lijkt het wel, maar het project – dat nog geschrapt of uitgesteld kan worden – maakt deel uit van een veel bredere strategie.

De tijd dat Facebook alleen in software en social networking actief was, ligt al jaren achter ons. In 2014 kocht het bedrijf van Mark Zuckerberg de maker van virtualrealityheadsets Oculus VR voor 2,3 miljard dollar in cash en aandelen. Ook die headset wordt verkocht tegen een prijs die dicht bij de kostprijs ligt.

De activiteit is ondergebracht bij de tak Facebook Reality Labs, die ook werkt aan een bril voor augmented reality (AR). Daarmee moet de gebruiker de fysieke omgeving kunnen verrijken met digitale informatie. Volgend jaar zou Facebook al uitpakken met een ‘slimme bril’ – nog geen ‘echte’ AR-bril – onder het Ray-Ban-merk. Ook biedt het in verschillende versies een toestel aan voor videochat, Portal, maar niet in België.

Computerevolutie

Facebook wil koste wat kost mee zijn met de volgende stap van de computerevolutie. Nu voelt het zich constant in de hoek gedrumd door Apple en, in mindere mate, door Google. Facebook is afhankelijk van de appwinkel van Apple en protesteert samen met andere bedrijven tegen de commissie van 30 procent die Apple vraagt. Maar helemaal woest wordt Zuckerberg over het databeleid van Apple.

In de lente lanceert Apple de ‘app tracking transparency’ (ATT), waarbij gebruikers expliciet apps kunnen toestaan of verbieden hun online gedrag te volgen. Apple-CEO Tim Cook trekt daarmee ten strijde tegen wat hij het ‘data-industrieel complex’ noemt. Facebook, dat inkomsten dreigt te verliezen, reageerde al met verontwaardigde krantenadvertenties. Het stelde daarin dat de maatregel nadelig is voor kleine ondernemingen. ‘We moeten Apple pijn doen’, zou een ontketende Zuckerberg intern hebben gezegd.

De afhankelijkheid van het Apple-besturingssysteem iOS en van Android zint de topman van Facebook niet. Daarom wil hij mee aan de wieg staan van nieuwe manieren om met computers om te gaan, of het nu gaat om brillen, headsets of speciale schermen voor videoconferencing. Facebook wil op termijn zijn eigen besturingssysteem.

Het is afwachten of Facebook voor de volgende generatie van het computertijdperk zijn zakenmodel, dat nu steunt op zo veel mogelijk data vergaren, fundamenteel bijstuurt.